Les étoiles filantes

Par une belle nuit bien sombre (de préférence sans Lune et bien sur sans pollution lumineuse) il n’est pas rare d’apercevoir des étoiles filantes. Elles se manifestent sous forme de d’une traînée lumineuse relativement longue de très courte durée dans le ciel. La croyance populaire veut que quiconque faisant un vœux en voyant une étoile filante le verra exaucé. Mais en fait, que ce sont ces fameuses étoiles filantes ?

La nature des étoiles filantes

L’espace dans lequel la Terre effectue sa trajectoire annuelle n’est pas aussi vide que l’on pourrait penser. Il existe un grand nombre de petites poussières. Ces poussières sont en général des fragments minéraux qui se sont échappés de comètes. Lorsque la Terre croise un tel nuage de poussière, ces dernières entre en collision avec l’atmosphère terrestre. Vu leur grande vitesse de pénétration ces poussières brûlent rapidement et atteignent ainsi une très grande luminosité.

La majorité de ces poussières sont tellement petits qu’ils se désintègrent complètement avant d’atteindre le sol. On parle de météores. Seul un petit nombre est suffisamment grand pour ne brûler complètement avant de toucher par terre. Ces objets sont alors appelés des météorites

Quand les observer ?

En principe on peut voir (par un ciel noir) durant toute l’année des étoiles filantes (en moyenne une toutes les 10 minutes). Il existe cependant des périodes de l’année où la Terre croise les débris laissés par une comète. Les poussières sont alors particulièrement denses et en conséquence on peu voir un très grand nombre d’étoiles filantes. L’exemple le plus connu et l’essaim d’étoiles filantes des « Perséides » visible aux environs du 11 août chaque année. Cet essaim remonte au passage de la comète Swift-Tuttle. Le nom «Perséides » provient du fait qu’elles semblent toutes provenir de la constellation de Persée. En terme technique on dit que leur radiant est dans la constellation de Persée. Le radiant n’est rien d’autre que la direction du point de pénétration des poussières dans l’atmosphère terrestre.

Le meilleur moment d’observer des étoiles filantes est après minuit. En effet, à ce moment nous nous trouvons sur la face avant de la Terre sur son orbite. Idéalement on devrait observer un maximum d’étoiles filantes lors du lever du Soleil. Bien sur cela n’est pas possible car le ciel est trop clair.